旬の人
2016/06/30

【あこがれの生産者さんに会いに行く】もぎたて朝採り桃の伊東厚さん

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霊峰・富士山を臨む山梨の甲府盆地は、桃の生産量日本一を誇り、春になると一面桃の花が咲き乱れピンクの絨毯を敷き詰めたような 圧巻の光景が広がります。
その様子は、まさに『桃源郷』。
そんな山梨県の南アルプス市で、極上のフルーツを作り続ける熱い生産者さんが伊東厚さん。
Oisixのフルーツを語るのに、この方抜きでは語れません。
6月のさくらんぼから始まり、7月の桃、8月にはぶどうと、Oisixの人気フルーツを次々と出荷してくださるベテラン生産者さんです。

伊東さんの桃は、実は海外でも大人気。
1000軒以上の農家さんの中からお客さまの反響と投票によって表彰される「農家・オブザイヤー」で、伊東さんの桃は香港部門で3年連続受賞をしている 名実ともに認められた逸品なのです。

そんな伊東さんのフルーツづくりには、熱い想いがあります。
それは、「もっと身近に果物を感じてほしい」ということ。
お客さまが思わず手に取りたくなるほどに、安心安全でおいしいフルーツを作ることを貫いているんです。

今回は、伊東さんの熱い想いに惹かれ、一人の若手スタッフが山梨の地に赴きました。

目的の畑に向かうにつれて、だんだんと桃やぶどう畑が道の両側に並び始め、旬の時期になったら…と想像すると、それだけで幸せな気分に。

目的地に着くやいなや、伊東さんは「待ってたよ、さあ始めようか」と、にっこりと一言。
インタビューをしようと真剣な面持ちで紙とペンを構えていた彼女は、思わずペンを落としそうに。

「やってみたら、わかるよ」という言葉とともにどんどん畑に入っていく伊東さんに慌ててついていくと、そこにはさくらんぼ畑が。

「じゃあ、さくらんぼ収穫して。よろしく」と、かんたんな手順だけ教えてくださり、伊東さんは去ってゆきます。

一瞬呆然としましたが、早速、さくらんぼ収穫に取り掛かります。程よく色づいたさくらんぼを傷つけないように付け根からそおっと、しかし手早く収穫していきます。
初めてのさくらんぼ収穫体験はなかなかに楽しく、仕事であることも忘れ、夢中になってさくらんぼをかごに入れていきました。

「かご、いっぱいになりました!」と隣のスタッフさんに自慢げに見せると、「お、たくさん採れましたね」と褒めてくださる彼の横には、すでに3かご分のさくらんぼが。

当たり前だけど、実力の差に愕然としながら収穫をすすめること2時間。

最初は楽しかったさくらんぼ収穫も、ずっと木を見上げながら作業しているので、気づけば肩はバキバキ、腰はポキポキ。
彼女の眉間にしわがより始めたころ、「休憩にしよう」と声をかけていただき、ほっと肩をなでおろします。
さくらんぼの選別をされていた伊東さんや他のスタッフさんと合流し、一緒にさくらんぼを囲んでお茶会にお呼ばれ。

テーブルの上には、ルビーのように光るつやっつやのさくらんぼたちがキレイに整列していて、思わずテンションが急上昇。
これは、思わず手に取っちゃいます。

ぷちんっとはじけそうなほど、ぱんぱんに詰まったさくらんぼの実を口に入れると、じゅわ~っと甘酸っぱい果汁が口いっぱいに。
(ああ、このために今日一日頑張ってるんだな)と、思ってしまう至福の瞬間。

「こんなに大変な収穫作業をどれくらいの頻度でやってらっしゃるんですか?」と尋ねると、「さくらんぼは熟すのが早いし、放っておくと落ちちゃうから、 一番おいしいものを収穫するにはほぼ毎日かな」と答える伊東さん。

今日のわずか2時間でこんなに大変だったのに、これを毎日丸一日やっていて、しかも選別もして箱詰めもして、伊東さんの凄さに感服せざるを得ません。

伊東さんのフルーツがあんなにおいしいのは、ここまでおいしさにこだわるからなんだ!
こだわっているのは当たり前のように思っていたけれど、その大変さと凄さを体で学び取ったのは、その時でした。

その後も、もう3時間ほど収穫作業を手伝わせていただき、体力の限界を迎えたころ、その日のお手伝いは終了。

伊東さんは「ついでに見てく?」と言って桃畑とぶどう畑も見せてくださいました。
まだ青いけれどおしりがほんのり赤くなっている桃の実を見て、7月8月への期待が高まります。

「桃とぶどうは一緒に収穫や出荷が始まるから大変だぞー」と伊東さんは言います。
「邪魔でなければ、また手伝わせてください!」と言うと伊東さんは「本当に大変だよ?」と、にやり。
ちょっとびくびくしながらも、伊東さんのこだわりの桃を採れたての瞬間に見てみたい!という気持ちにかられ、お手伝いを約束。

彼女は満足げに富士山を眺めながら、ゆっくりと帰路についたのでした。

(産直・オートシップ・モール室 豊島)

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